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Informação profissional para a indústria de plásticos portuguesa
Entrevista com Manfred Renner, diretor do Instituto Fraunhofer de Tecnologia Ambiental, Segurança e Energia UMSICH

“Não existe uma solução única para a reciclagem”

06/09/2023

A Divisão de Máquinas para Plásticos e Borracha da associação alemã VDMA falou com Manfred Renner, diretor do Instituto Fraunhofer de Tecnologia Ambiental, Segurança e Energia, UMSICHT, para saber mais sobre o estado atual e futuro da reciclagem química e da economia circular.

Qual é o papel da reciclagem química na economia circular?

Na transformação para uma economia circular, a reciclagem química e mecânica complementam-se mutuamente. Não se trata de uma ou outra, mas de ambas. Ambas as tecnologias são necessárias para que os plásticos possam ser reutilizados como matéria-prima após a sua utilização. A reciclagem química tem duas áreas principais de aplicação: em primeiro lugar, quando a reciclagem mecânica atinge os seus limites - por exemplo, quando o esforço necessário para a triagem e limpeza é demasiado grande. Em segundo lugar, a reciclagem química entra em ação quando o material já foi processado mecanicamente várias vezes; isto deve-se ao facto de as cadeias poliméricas serem encurtadas com cada um destes processos de reprocessamento e os aditivos tenderem a acumular-se no reciclado. No entanto, para produzir material de alta qualidade, é necessária uma reciclagem química para decompor o polímero nas suas partes componentes antes de o voltar a montar. Se isto não for feito desta forma, terá de ser introduzido na cadeia material virgem derivado do petróleo e não estaremos a afastar-nos das matérias-primas fósseis. A reciclagem química é, portanto, uma parte indispensável do tratamento de fim de vida dos plásticos.

Manfred Renner, diretor do Instituto Fraunhofer para o Ambiente, Segurança e Tecnologia Energética UMSICHT
Manfred Renner, diretor do Instituto Fraunhofer para o Ambiente, Segurança e Tecnologia Energética UMSICHT.

Critica-se muito o fraco balanço energético da reciclagem química. Qual é a sua opinião?

Não se pode criticar o balanço energético em geral. Quanto mais frações - ou seja, materiais diferentes - compõem um processo de reciclagem química, mais separação é necessária. Consequentemente, é necessária mais energia à medida que a complexidade aumenta. Mas isso não significa que a pegada de CO2 aumente. Num projeto de investigação realizado com o Instituto Wuppertal e a empresa de análise Carbon Minds, avaliámos recentemente um processo de pirólise com diferentes matérias-primas e chegámos à conclusão de que a pegada de carbono pode ser reduzida até 50% em comparação com o material virgem.

Um estudo do Öko-Institut conclui que a reciclagem química tem um desempenho pior do que a reciclagem mecânica em termos de características amigas do ambiente.

Foi publicado um grande número de estudos sobre o tema da pegada de carbono da reciclagem química e mecânica, alguns dos quais chegam a conclusões completamente diferentes. O único problema é que, muitas vezes, estes contributos não são sequer discutidos. O estudo do Öko-Institut fornece o resultado de que alguns players da indústria precisam para desacreditar completamente a reciclagem química. Atualmente, está a ser travada uma batalha para manter o status quo.

Que método é adequado para que aplicação?

Deve ficar claro que não existe uma regra geral para a utilização de diferentes métodos de reciclagem. Temos de abordar a questão passo a passo e testar muitas coisas para determinar quando é que a reciclagem mecânica faz sentido e quando é que a reciclagem química é preferível. E quando se trata de reciclagem química, temos de testar os diferentes processos para determinar quais são os mais adequados para cada mistura específica de polímeros. Esta é a tarefa que teremos de enfrentar nos próximos anos.

Até agora, a maioria dos recicladores químicos tem trabalhado com poliolefinas, que também são fáceis de processar na reciclagem mecânica. Porque não olhar para plásticos mais complexos?

Atualmente, as empresas procuram fluxos de materiais que ofereçam uma expetativa realista de gerar lucros a médio prazo. Não começam com os materiais mais difíceis sem saber se podem ser utilizados ou comercializados. O problema não é a tecnologia, mas sim a criação de capacidades e o desenvolvimento de fluxos de matérias-primas, passo a passo. É claro que na reciclagem química também é possível processar fluxos de materiais complexos e obter qualidades elevadas, mas o esforço necessário para o fracionamento é muito maior. Enquanto o petróleo for uma matéria-prima barata, isto faz pouco sentido do ponto de vista económico.

Qual é o papel da política neste conflito?

Na indústria dos plásticos temos cadeias de valor bem estabelecidas e muito eficientes. Se quisermos transformá-la numa economia circular que funcione bem, não podemos fazê-lo sem orientações políticas. Afinal de contas, trata-se de um sistema económico completamente novo. Agora entra em jogo o dilema do ovo e da galinha: os políticos não querem regulamentar demasiado, para evitar que o mercado entre em colapso antes de surgir algo novo. Mas um novo mercado só surgirá se houver uma proteção legislativa, porque, do ponto de vista económico, não é auto-explicativo. É nessa situação que nos encontramos atualmente. Temos de estar conscientes de que a transformação é um processo que levará anos, se não mesmo décadas.

O que é que isso significa em termos concretos?

Também aqui não há regras simples. Mas a regulamentação deve, sem dúvida, ser específica para cada grupo de produtos. O que é possível, sensato e viável para a indústria e os produtos em questão deve ser considerado passo a passo, e não devem ser prescritas ou favorecidas tecnologias específicas. Por exemplo, a reciclagem mecânica e química não deve ser considerada separadamente, mas sim em conjunto. Isto também inclui o procedimento de balanço de massa. Para os grupos de clientes que pretendem um verdadeiro conteúdo reciclado, este plástico deve ser especificamente fornecido. Para outros grupos de clientes, pode ser suficiente indicar na caixa de um telemóvel que este foi reciclado com um balanço de massa até X por cento.

Conseguiremos, de facto, atingir uma economia circular?

Isso depende do valor que atribuímos à desfossilização. De um ponto de vista puramente económico, faria mais sentido deixar como estão as cadeias de valor lineares altamente eficientes. Mas se a luta contra as alterações climáticas tem um grande valor para nós, temos também de estar dispostos a mudar o nosso comportamento e a aceitar os custos. A implementação da economia circular custará milhares de milhões, mas também oferece imensas oportunidades económicas. Os vários processos de reciclagem, triagem e marcação são tecnologias futuras pioneiras, que podem ser exportadas internacionalmente como um sistema. De repente, tornar-se-á um conceito global muito positivo. São feitos investimentos, mas também se abrem importantes mercados internacionais. Isto representa uma grande oportunidade para as empresas alemãs dos mais diversos setores.

Isso depende do valor que atribuímos à desfossilização. De um ponto de vista puramente económico, faria mais sentido deixar como estão as cadeias de valor lineares altamente eficientes. Mas se a luta contra as alterações climáticas tem um grande valor para nós, temos também de estar dispostos a mudar o nosso comportamento e a aceitar os custos. A implementação da economia circular custará milhares de milhões, mas também oferece imensas oportunidades económicas. Os vários processos de reciclagem, triagem e marcação são tecnologias futuras pioneiras, que podem ser exportadas internacionalmente como um sistema. De repente, tornar-se-á um conceito global muito positivo. São feitos investimentos, mas também se abrem importantes mercados internacionais. Isto representa uma grande oportunidade para as empresas alemãs dos mais diversos setores.

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